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Dioscórides, el farmacólogo más célebre de la antigüedad, en su obra «De Materia Médica» alabó al jengibre tanto por sus aplicaciones en la cocina tradicional como por sus importantes aportes a la salud estomacal. 

Su distintivo aroma y sabor picante han encontrado lugar como especia en deliciosos platos de muchas culturas, mientras que, como planta medicinal es una buena fuente de potasio, vitamina C, magnesio, cobre, zinc y manganeso.

Además, el jengibre es un reputado antiviral natural. Pero sus propiedades medicinales van más allá, como se verá a continuación.

¿Para qué sirve el jengibre? Propiedades

El gingerol, el principal componente bioactivo del jengibre, es el responsable, en buena medida, de los efectos antiinflamatorios y antioxidantes que produce este milagroso rizoma asiático.

El radio de acción de las propiedades terapéuticas del jengibre es muy extenso. Algunas de sus muchas utilidades son:

  • Tiene poder antimicrobiano. Se ha determinado que el extracto de jengibre tiene la capacidad de inhibir el crecimiento y la acción de microorganismos infecciosos, por lo que es muy eficaz contra las bacterias orales relacionadas con la gingivitis y la periodontitis. 
  • Es efectivo para tratar afecciones respiratorias. Sus virtudes expectorantes, antitusivas, antiinflamatorias y antibacterianas son fundamentales en la prevención y curación de gripes, resfriados y afonía.
  • Es un potente antiinflamatorio. Debido a que bloquea las prostaglandinas, sustancias que intervienen en la respuesta inflamatoria, produce alivio del dolor y la hinchazón en personas con artritis.
  • Clave en el tratamiento de enfermedades digestivas. Resulta eficaz para disminuir las náuseas, cólicos, diarreas, espasmos intestinales, gases e indigestión.
  • Es un antiagregante plaquetario. Algunos estudios médicos sostienen que puede impedir la formación de plaquetas, que pueden dar lugar a coágulos o trombos.

Propiedades del jengibre

  • Tiene propiedades antivirales.
  • Es un buen tónico.
  • Posee atributos analgésicos.
  • Es un excelente antiinflamatorio.
  • Estimula la circulación sanguínea.
  • Reduce los cálculos renales.
  • Es un efectivo antioxidante.

Beneficios del jengibre para la salud

Al jengibre se le han atribuido múltiples propiedades terapéuticas, por esto es utilizado con frecuencia en la medicina tradicional de muchos países. Respecto a sus beneficios para la salud, se podría señalar los siguientes:

  • Reduce el dolor. En un estudio con 74 voluntarios patrocinado por la Universidad de Georgia determinó que la administración diaria de jengibre reduce el dolor muscular causado por el ejercicio en un 25%. También resulta eficaz para tratar los cólicos menstruales.
  • Previene el daño celular. La raíz de jengibre cuenta con altos niveles de antioxidantes en comparación con otros alimentos, por lo que previene el estrés oxidativo, que se asocia con enfermedades como el cáncer, la diabetes y los accidentes cerebrovasculares. 
  • Tiene propiedades carminativas. Chika Anekwe, especialista en obesidad en el Hospital General de Massachusetts, dice que «el jengibre ayuda al cuerpo a descomponer el gas y eliminarlo de manera más eficaz”, porque estimula las enzimas digestivas que mueven los alimentos por el intestino con mayor rapidez. 
  • Regula los niveles de azúcar en la sangre. Hay evidencia médica que sugiere que el jengibre ayuda en el control de los niveles de glicemia en personas con diabetes, debido a que, aumenta la absorción de glucosa en las células musculares sin insulina.

¿Cómo usar el jengibre?

El jengibre puede tomarse en distintas presentaciones: fresco, seco, en polvo, en infusiones, aceite esencial o en cápsulas. Sus aplicaciones abarcan los ámbitos de la estética, el cuidado personal y la salud. Ahora bien, es sensato acudir a un médico o farmacéutico antes de empezar a usarlo.

Entre sus usos se podrían destacar estos: 

  • En polvo y té. De esta forma es efectiva para optimizar la respuesta del organismo frente a las infecciones, como las gripes y los resfriados. 
  • Aceite para masajes. Suelen emplearse para mejorar la circulación de la sangre, problemas musculares y en terapias con vapor para aliviar síntomas relacionados con problemas respiratorios.
  • Cápsulas. Gracias a sus características antiinflamatorias y analgésicas, las presentaciones en cápsulas se emplean para calmar la migraña y malestares del sistema digestivo.
  • Jarabes. Por sus atributos antibacterianos es un ingrediente habitual en jarabes para aliviar la tos.
  • Productos para la piel. El jengibre se emplea en productos para la piel, en vista de que, mejora el tono de la piel, elimina y disminuye las manchas, aclara el cutis y también puede tener acción exfoliante. 

Ventajas y desventajas del jengibre

Numerosas investigaciones médicas han revelado sus ventajas y desventajas. Ahora se mencionan algunas de ellas, con la finalidad de orientar respecto a su uso a conciencia.

Ventajas del jengibre

  • El jengibre parece ser muy eficaz contra las náuseas.
  • Ayuda a mejorar la circulación sanguínea.
  • El jengibre puede tener propiedades antidiabéticas
  • Contribuye a mejorar el dolor asociado a la osteoartritis, problemas musculares y dismenorrea.
  • Puede ejercer un efecto protector contra el cáncer.
  • Ayuda a bajar los niveles de colesterol.
  • Mejora molestias del tracto digestivo.
  • Es posible que ayude a perder peso.

Desventajas del jengibre

  • Se recomienda que las mujeres embarazadas o que han tenido abortos espontáneos eviten el jengibre.
  • No puede usarse en combinación con anticoagulantes.
  • El jengibre está contraindicado si hay antecedentes de sangrado vaginal no asociado a la menstruación.

Precauciones para consumir el jengibre

El jengibre es una planta cuyo tallo subterráneo tiene propiedades saludables, que si se usan de forma adecuada y en las dosis correctas, puede causar mucho bienestar al organismo. 

Sin embargo, tiene sustancias activas que pueden manifestar interacciones con algunos medicamentos, de modo que, siempre debe consultarse su uso con un médico. Además, hay algunos perfiles de personas que deben prestar especial cuidado antes de tomar jengibre:

  • Los que utilizan medicamentos anticoagulantes, porque el jengibre reduce la capacidad de la sangre para formar coágulos, corriendo el riesgo de generar hemorragias. 
  • Las personas con presión alta que están bajo medicación sólo deben consumir jengibre bajo prescripción médica, porque puede interferir con el efecto del medicamento.
  • Las mujeres embarazadas no deberían usarlo porque puede alterar los niveles hormonales y esto a su vez genera contracciones de manera prematura. 
  • No se recomienda en personas con déficit de peso, por cuanto esta raíz tiene la capacidad de contribuir en el proceso de adelgazamiento.

Desde la antigüedad, el jengibre se ha labrado una larga historia de empleo en la medicina tradicional y alternativa, así que, cada vez son más los propósitos para los que se utiliza.

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